平板電腦大戰略

RIM PlaybookMotorola Xoom 以及 HP TouchPad — 三巨頭與 iPad 之間的戰爭,即將在今年之中開打。

由於 Apple 產品的改款時間表太有規律,顯得太易容讓對手安排對策,因此 John Gruber 提出了 另一種預測,iPad 2 照慣例推出,六個月後再追加新軍 iPad 3 和 iOS 5 的挹注,藉以拋開對手的追擊。

預測總有對錯,專家所言有其道理,不論準不準,我不知該支持,還是反對,因此皆不。但認為 Apple 向來走自已的路子,不玩大戰略,如果調整了改款時機和頻率,也並非針對競爭對手而來。

Apple 的錯誤

Apple 的確很神,但神奇之處在於產品,以及產品就是行銷的這種行銷,不在玩弄大戰略,也偶爾會錯判事情。

自 2007 年 iPhone 上市開始,Apple 其實錯估了許多事情。首先是 iPhone 的訂價,由於好評超過預期,一次砍掉 U$200 以期能夠帶來爆炸性成長。再來是 iPad 的銷售量,來不及生產,購買需求高於供應的意願,所以,以台灣為例,首賣超過七個月後才在台灣供貨,若不是不想賣就是 forecast 嚴重失準。

更嚴重的問題發生在 iPhone 4 上頭,最明顯地 — Antennagate。問題還不夠大嗎? Mark Papermaster 都因此扛下了罪捲鋪蓋走路。我相信任誰也想不透竟然不受影響,持續熱銷,天線連改都不用改。Apple 完全錯估 iPhone 4 銷售潛力,在香港不開放線上訂購,在台灣,抱歉請排隊等侯通知。當然不要忘記,當初講好的上市時間也沒兌現而延後。

最後還有白色的問題,跳票。光是黑色就把白色的份給賣光了,早知如此何必當初多宣佈個白色? 還破壞了信用。

新 iPad 該有些什麼

如果問我最希望看到 iPad 的何種改進,源自於閱讀方面的需要,我的回答會是輕量化,以及 Retina Display。現在的電子雜誌照片品質太差,字體的毛邊太多,除了改善壓縮比之外,最終得以 Retina Display 超越紙本印刷的境界。按照某種定律,Retina Display 的願望不會在近期內實現,如果 iPad 一年改款一次,iPad 2 不漲價的話肯定沒有 Retina Display。

iPad screen resolution

至於傳言的 carbon fiber 外殼或框架,電子業的定律不適用,更難推算成本於何時可以降低到讓 Apple 發揮的水位。2008 年日本政府投注預算資助汽車工業研發低成本的 carbon fiber 零件生產,目前我們看到的唯一成效是世上具備 carbon fiber chassis 最便宜的車種 — Lexus LFA,U$375,000。它仍舊是比 599 GTB (base model) 貴上 20%,而且少兩缸。Carbon fiber 要是容易搞,何不把 LFA 放在 458 Italia / 911 GT2 RS 的價格帶,然後大賣他媽個一萬兩千台? 殺 Ferrari S.p.A. 和 Porsche AG 他爹個片甲不留? 事實上任何輕量化材料至今仍舊都太昂貴,尚無發揮的空間,以致於同樣受命政府的 Nissan 和 Honda 連個影都沒看到,只知道弄了個以小博大的 GT-R,另一個日本的驕傲 NSX 甚至腰斬了。

以上只是我的需求而巳,Apple 不一定得馬上滿足。

平板電腦的大爆發

Android tablet 以及 Playbook、Xoom 或 TouchPad 這些有的沒的平板電腦,整體售銷還沒有大爆發,但可能會來得比 iPad 的步調還快。

前文 裡提到,少了 3G 資費的補助以及電信業廣告強打,iPad 銷量遲早敗給 Android tablet,Apple 不會不知道電信業能帶來的幫助,但就是沒有跟電信業合作 (只有少數國家才有)。Apple 喜歡靠自已,而且產品就是行銷。Mac 幾十年了,你何時在台灣看過 Mac 的 TVCF?

專家 認為,不像其他公司把生產和配銷放在首位考量,產品優先才是 Apple 的經營理念。我完全認同,不僅如此,更進一步的認為就算 iPad 4 都冒出來了,還是沒有要跟電信業玩綁約的手法,結果就是有 3G 資費補助和電信業廣告強打的它牌品項賣得比較多

去年底 iPad 供應就巳經很穩,而 iPad 每一季的銷售也都很穩,即便是第四季 (shopping season) 也沒有帶來大爆炸,只有小爆發,今年第一季銷售量勢必下滑,不像 iPhone 有 CDMA 版的挹注,而且去年底的訂單要等到今年第一季才能到貨。

iPad 不但很適合年長者和孩童,以及環境中缺乏電腦的人士,而且對他們帶來的幫助真的很大。7″ 裝置很明顯不適合老花眼的人,這個族群至低從四十多歲開始起算。這些人能從 iPad 中受惠許多,但 U$500 的訂價其實對他們而言是不小的負擔。雖然不太理想,但可能會有一部分人因此而選擇了傷眼和操作不流暢的產品。面對這些人,我認為 Apple 有責任把價格再降低。

iPod 和 iPhone 都有一次大過一次的爆發,我相信這是必要的安排,但請注意,並非針對競爭者。最簡單的方法,iPad 降價就能促成大爆發。和當年的 eMac (低價的教育市場) 類似並非不可行,iPhone 也曾一次砍掉 U$200,況且,一年後的硬體成本不可與起初同日而語,因此 Apple 可以降價繼續銷售目前的低容量版本 (而不是搞一個 7″),然後追加一款價位維持,硬體升級的款式。而時機的判斷,不是四月就是本季內。

iPad 2 或 iPad 3

Apple 遲早會讓 Retina Display 成為標準,所以 注入可觀金額投資相關建設。你也知道硬體的價格不美,切一大塊面板給電視機也擠不出多高的利潤。Retina Display 是面板廠的出路,總比賣 3D 電視來得好。

John Gruber 又 曾說過,iPad 2 不可能會有 Retina Display。

假設 9.7″ Retina Display 得以在今年第四季開始平價供應,iPad 3 就能夠順應而出現,但這也不是為了打擊 Playbook、Xoom 或 TouchPad 而提前上市,而是基於發展進程。而且照 iPhone 的命名規則,這台就不叫 iPad 3 了,叫做 iPad 2 還比較洽當。這麼一來,上一次改款的型號就不叫 iPad 2 了。雖然命名不是多大的重點,不過你也知道 Apple 上次弄了一個外型沒變的 iPhone 3GS,而把 4 的番號誏給真正的第四代 iPhone,為什麼要讓賢? 因為 iPhone 4 才是主角。如果小改款用了主角的名,那大改款怎麼辦?

當專家都說平板電腦就是未來,而且後 PC 時代巳經開始,但我懷疑這種說法太過樂觀,因為 iPad 的銷量完全無法跟 iPhone 4 相提並論,而且 Apple 並沒有要 iPad 取代 Mac 的意思,也不能。iPad 就是淘汰那些高不成低不就的廉價 PC 貨色,除非應用、規格和輸入方式大躍進,不然 Mac 和 PC 的地位依舊穩固。

SD 插槽、拍照、FaceTime 或 NFC 都是小進步,要給 iPad 一次大躍進並不容易,光是 Retina Display、Carbon fiber 和 Liquidmetal 這些都還有得等,丟個加了一堆 API 的 iOS 5 出來,developer 也要忙一陣子。不論如何,走著瞧就是了,如果沒有大躍進,我想現任 iPad user 應該是提不起勁買台小躍進版本來取代。

總之,Apple 想要爆炸性的銷售量成長,一邊靠降價,外加小改款,另一邊靠大躍進 (但遲些,shopping season 時),改款頻率增加一事,不無道理。最後,補強今次數度引述 John Gruber 的理由。BI

Gruber — who is probably the best-sourced Apple writer in the world — has a habit of sometimes slipping “news” into his posts without making a big deal of it. So unless this is pure speculation, or a misinterpretation on our part, it’s possible he knows something.

也許「預測」是根據實情。但要再次強調,並非針對競爭者的戰略,Apple 與對手之間沒有這麼多仇恨,而且在我爹的老花眼裡,7″ 的玩意兒根本連個對手都不是。